COUPE D'EUROPE / UEFA CHAMPIONS LEAGUE

 

COUPE D'EUROPE / UEFA CHAMPIONS LEAGUE

La Champions League constitue la compétition de clubs ultime du football européen. Man United a remporté le trophée à trois reprises en 1968, 1999 et 2008. Le Real Madrid détient le record de victoires avec neuf sacres.

Man United a joué sa première Coupe d'Europe en 1957. Cette décision n'a pas fait plaisir à la Football League, qui a craint que la participation de ses meilleurs clubs aux joutes continentales n'affecte le niveau des compétitions nationales. Mais ces craintes ont été vite dissipées tant l'Europe a permis d'élever le niveau des débats en Angleterre.

La grande première de Man United dans la compétition s'est soldée par une brillante victoire 10-0 sur le champion de Belgique, Anderlecht. Les Red Devils ont atteint le dernier carré en 1956-57 et 1957-58, cette dernière saison étant marquée à jamais par la catastrophe aérienne de Munich. Le match nul qualificatif décroché à Belgrade, puis la demi-finale perdue contre l'AC Milan, sont anecdotiques au regard du décès de huit joueurs mancuniens lors de ce terrible accident.

Mais cette tragédie a obligé Sir Matt Busby a bâtir une nouvelle équipe. Après une autre demi-finale en 1965-66, le premier sacre européen est venu couronner Man Utd en 1967-68 à Wembley, où des buts de Bobby Charlton (2), George Best et Brian Kidd ont offert un premier succès européen à l'Angleterre aux dépens de Benfica.

Le club a ensuite dû patienter 26 longues années avant de retrouver cette épreuve, remodelée et désormais baptisée Champions League. Man United a participé à toutes les éditions de la Champions League depuis 1994. Elle en a atteint le dernier carré en 1997 avant de brandir le trophée pour la deuxième fois en 1999.

La finale, qui s'est disputée au Camp Nou de Barcelone, semblait perdue pour les Mancuniens, menés 1-0 au moment d'entamer les trois minutes de temps additionnel. Mais des buts de Teddy Sheringham et Ole Gunnar Solskjaer ont laissé le Bayern K.O., au contraire des 50 000 supporteurs mancuniens en transe. Sir Alex Ferguson égalait enfin son prédécesseur Sir Matt Busby.

La gloire continentale a par la suite fui Man United pendant plusieurs saisons. La défense du titre en 1999/00 s'est terminée en quarts de finale sur une défaite 3-2 concédée à domicile au futur vainqueur de l'épreuve, le Real Madrid. Puis deux apparitions en demi-finales (en 2001/02 contre le Bayer Leverkusen et en 2006/07 face à l'AC Milan) ont marqué la fin du parcours alors que les Mancuniens avaient toutes les cartes en main pour aller plus loin.

En mai 2008 à Moscou, les Red Devils ont pourtant remporté leur troisième Coupe d'Europe à l'issue d'une séance de tirs au but sous haute tension face à Chelsea, 50 ans après la catastrophe de Munich et 40 ans après le succès inaugural de 1968. Ryan Giggs, pour sa 759e apparition sous le maillot mancunien (record de Sir Bobby Charlton battu), inscrivait le dernier tir au but des siens, avant qu'Edwin van der Sar ne repousse la tentative de Nicolas Anelka pour sacrer les nouveaux rois d'Europe, auteurs cette saison-là d'un doublé historique.

  

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